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ジャンボ機を「空飛ぶ実験室」に徹底改造、ロールスロイスによる計画が進行中

 カンタス航空の旅客機だったボーイング747-400型機を、ロールスロイスが買い取って徹底的な改造を施そうとしている。その狙いは巨大なジェット機を、ジェットエンジンの開発に使う「空飛ぶ実験室」に改造することだ。

TEXT BY AARIAN MARSHALL

TRANSLATION BY MIHO AMANO/GALILEO

WIRED(US)

ワシントン州モーゼスレイクに着陸するボーイング747-400型機。この飛行機は、ここで民間航空機から“空飛ぶ実験室”へと変身する予定だ。PHOTOGRAPH BY J CRAIG SWEAT/AEROTEC
ワシントン州モーゼスレイクに着陸するボーイング747-400型機。この飛行機は、ここで民間航空機から“空飛ぶ実験室”へと変身する予定だ。PHOTOGRAPH BY J CRAIG SWEAT/AEROTEC

2019年10月半ばのことだ。シドニーからロサンジェルスへ14時間かけて向かうカンタス航空のフライトは、ほぼいつも通りだった。乗客に提供されるピーナッツに、機内で観る最新の『スパイダーマン』。そして落ち着きのない幼い子どもや、飲みすぎのビジネス旅行者がいる。

ところがこのフライトの4日後、このボーイング747-400機はワシントン州シアトルから3時間ほど東にある施設にあった。そこでは、機体の“非カンタス化”が始まっていた。

この“非カンタス化”とは、航空宇宙に関するテスト・開発・設計を行う企業であるエアロテック(AeroTec)の社長リー・ヒューマンの表現だ。客室のディスプレイからはカンタス航空のロゴがはがされ、カンタスを特定できる電子機器は取り外された。これで、すべてがロールスロイスの所有物になったのである。

「この飛行機は過去19年間、カンタス航空で素晴らしい時間を過ごしてきました」とヒューマンは言う。「これからは空飛ぶ実験室として、第2の時間を過ごすのです」。エアロテックはこの機体を生まれ変われせる任務を、ロールスロイスから請け負っているのだ。

すべてがスケジュール通りに進めば、この747は2年後に、ロールスロイス製エンジンの空飛ぶテスト環境になる。新たに計器やセンサー、実験用ジェットエンジンを搭載した機体をロールスロイスと契約したパイロットが飛行させ、将来そのエンジンが動作するような条件でテストを行う。その間、機体後方のステーションにいるエンジニアたちが、エンジン性能をモニタリングする。

ロールスロイスは機体の改造に7,000万ドル(約76億円)を投じている。これには新たに取り付けられる3万個の部品も含まれている。

ジェットエンジンのデータを大量収集

エアロテックがこれほどの大金を投じるのは、いくつかの大きな理由がある。ひとつには、現在ロールスロイスがアリゾナ州ツーソンで空飛ぶテスト環境として利用しているボーイング747-200機が、使用開始から約50年が経過していることだ。

交換部品を見つけることがますます難しくなっているのだと、同社の開発・実験的技術責任者のガレス・ヘディカーは言う。また、新しい747-400は、747-200と比べてより高く速く飛行できる。このためロールスロイスは、エンジンをこれまでより多様な状況でテストできるようになる。

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