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実現なるか?クローン「マンモス」 “遺伝学界の悪童”韓国人生物学者の挑戦

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実現なるか?クローン「マンモス」 “遺伝学界の悪童”韓国人生物学者の挑戦

 マンモスのクローン作成を夢見る科学者がいる。遺伝学界の悪童、黄禹錫(ファン・ウソク)だ。いくつもの壁があるものの、技術的には決して不可能ではないという。

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ヒト幹細胞のクローン作成に成功したと虚偽の主張をしたことで知られる韓国の生物学者、黄禹錫(ファン・ウソク)は、遺伝学界の悪童だ。

その彼が先週、シベリアで2万8,000年前の氷漬けのケナガマンモスの骨から細胞を取り出した。目的はひとつ--マンモスの復活である。

“大当たり”を探して

ファンの計画が成功するとは思えない。それは技術的に不可能だからではなく、彼の手法でクローンマンモスをつくるには、“無傷のDNA”が必要だからである。

宇宙からの紫外線は、犬や木、ダニから象までといったあらゆる生物のDNAを攻撃し、切り刻んでいる。そのため、マンモスの死骸に含まれるDNAはほぼ確実に、数千年にわたる宇宙線被曝によって破壊されているのである。

「1,000年も生きる植物がいるのは、DNAが毎日修復されているからです」。そう語るのは、ハーバード大学の遺伝学者で、自身もロング・ナウ基金でマンモス復活プロジェクトに関わっているジョージ・チャーチだ。「マンモスを復活させる際の問題は、サンプルが凍結していることではなく、宇宙線の作用によって完全なDNAが得られないことです。サンプルのなかには完璧な凍結状態のものもありますが、それでもDNAはずたずたになっています」

この問題を解決しうるのは、「CRISPR/Cas9」と呼ばれるDNAの切り貼りを行うテクノロジーだとチャーチは言う。「DNAが断片化されていてもコンピューター上でつなぎ合わせることで、そのDNAをマンモスと近い親戚であるアジアゾウのものと対応させることが可能になるのです」

しかし、CRISPR/Cas9は非常に高価だ。マンモスのゲノムは約40億塩基対あり、断片化されたDNAの平均的な長さは600塩基対。これらをすべてつなぎ合わせるのは大仕事になる。だからこそファンは、“大当たり”を求めて、いまも完全なDNAの抽出作業を続けているのだろう。

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