人工知能を積む「未来のランボルギーニ」は、スポーツ走行の楽しみ方をレッスンしてくれる

 

 人工知能(AI)が搭載された自律走行車が普及したら、ランボルギーニやマクラーレンを操る楽しさは失われてしまうのか--。そんな心配は無用だ。スーパーカーならではの走りを安全に楽しむ方法を、クルマが教えてくれるようになるのだという。

PHOTOGRAPH COURTESY OF LAMBORGHINI

 その日、ステファノ・ドメニカリは“ユニフォーム”を着用するのを放棄していた。いつもは公の場では、クルマよりも高価なスーツを着ているような男である。何を隠そう、ランボルギーニの最高経営責任者(CEO)なのだ。

 彼の会社は富、流行、そしてイタリアっぽさを象徴している。CEOの外見をなす要素のいずれもがそれに準じていなければ、もはや犯罪に近い。だが、この日の彼はスーツこそ着ているものの、完璧にプレスしたシャツの襟のボタンは外したままにしている。ネクタイにいたっては、着けてさえいなかった。

 というのも、寛大で型にはまらないシリコンヴァレーの服装のセンスに敬意を表し、あえてカジュアルなルックスを選んだのだという。ドメニカリは、ある調査のためにシリコンヴァレーを訪れていた。人工知能(AI)と自動運転の未来を探りに来たのだ。

 クルマの運転をすべてロボットが行うようになると、地球上に存在するあらゆる自動車メーカーのうち、ランボルギーニが最も割を食うだろう。地上での移動が“個人的な体験”というより、ただの“モノ”にすぎなくなるからだ。

 同社は「運転時に興奮を覚えるクルマ」をブランドの柱にしてきた。もしクルマのコントロールをロボットに明け渡してしまったら、740馬力のV型12気筒エンジンと、そこから生まれる排気音にしびれることはできなくなるだろう。

 「こうした技術の需要が高まるほど、われわれも変化していかなければなりません。わたしたちの顧客は自らの手でクルマを操り、ドライヴを楽しみ、感動的な体験をたっぷり味わいたいと望んでいるのです」と、ドメニカリはいう。

AIがランボルギーニの扱い方を教えてくれる時代

 わざわざCEOが海を渡って大陸を越えてやってきたのは、ロボットを駆逐するためではない。そのメリットを取り入れるためだ。そのために、彼は自動運転研究の中枢であるスタンフォード大学を訪れ、スタートアップ企業の動向を注視している。つまり、現状を商機と見ているのである。

 「違う立場にいる」ということは、テクノロジーの進歩を無視することではない。あまり知られていないが、ランボルギーニには「富める人々に素晴らしい体感を」というミッションがある。この理念に、テクノロジーの進歩を活用しようとしているのだ。

 もちろん、誰も740馬力のエンジンなど求めてはいない。だが、ランボルギーニの抱える本当の問題は、その扱い方を知る人がごくわずかしかいないということだ。自らの運転スキルへの過信が衝突につながった例には事欠かない。用心深い人は数十万ドルも支払ってスリルを体感しようとは決してしないのだ。

 ランボルギーニは、こうした場面でAIが役に立つと考えている。コンピューターを使ってドライヴァーの安全を保ちながら、アクセルを踏み込んだり、素早くギアチェンジしたり、鋭くハンドルを切るタイミングを示そうというのである。

 「クルマを買うきっかけになるでしょう。楽しさを感じられ、絶対に怖い思いをすることはありません。顧客にとって指導教官のようなツールになりえます」と、チーフエンジニアのマウリツィオ・レジアーニは言う。

トヨタは「完全自動運転」に興味なし?

 このアイデアには、まだ現実的な問題が残っている。いつ実現するのか、見た目はどうなるのか、費用はどれくらいになるかといったものだが、先行きは不透明だ。ランボルギーニはまだ偵察のミッションの途上にある。そして、こうしたテクノロジーの進歩に注目している企業はほかにもある。

 スーパーカーの世界におけるライヴァル、マクラーレンも消費者から見たAIや自動運転機能の魅力について、同じように考えている。デザイン部門のディレクター、フランク・ステフェンソンはクルマ専門誌『ブラックバード』の取材に、次のように答えている。「こうした技術を搭載したクルマは基本的に、正しい速度と回転数、ギア、コースで走行するので、ドライヴァーは適切な運転の仕方を学べるでしょう。もしドライヴァーの運転にミスがあれば、クルマが運転に介入することもありえます」

 トヨタ自動車の幹部によれば、完全自動運転のクルマにはほとんど関心がないのだという。どちらかといえば、「ガーディアン・エンジェル(守護天使)」といえるようなテクノロジーを重視している。これは原則として人間が運転を行うが、事故が発生しそうになるとクルマが運転に介入するというものだ。

 また10月初旬には、三菱自動車もこうした動きに関心をもっていることが明らかになった。プレスリリースによると、「MITSUBISHI e-EVOLUTION CONCEPT」という微妙な名称の新しいクルマは、電気だけで動くわけではない。AIがドライヴァーによりよい運転の仕方を教えるよう設計されており、スキルの評価や改善のためのアドヴァイスを行うという。

 繰り返しになるが、詳細については控えめに言っても五里霧中である。これらのコンセプトはすべて、世界の変化に適合する準備が整っているとアピールしたい自動車メーカーが示したものだ。

 だが、ロボットが必ずしも、われわれから運転席を奪おうとしているとは限らない。ドライヴァーの運転を助け、行き先について賢明なアドヴァイスをくれるかもしれない。アクセルを踏み込め、まだブレーキは踏まない、そのネクタイは緩めて--というふうに。