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【虎番疾風録第2章】(48)苦節30年、近鉄初優勝

祝勝会で佐々木(右)平野(中央)からビールをかけられる西本監督
祝勝会で佐々木(右)平野(中央)からビールをかけられる西本監督

 昭和54年10月16日、西本監督率いる近鉄は、後期を制した梶本阪急とのプレーオフ、1、2戦と連勝し第3戦に臨んだ。もちろん筆者も西宮球場にいた。

 ◇10月16日 第3戦・西宮球場

 近鉄 001 000 000 1=2

 阪急 000 001 000 0=1

 (勝)山口 (敗)稲葉 (本)福本(1)(村田)

 延長十回、近鉄は先頭の梨田が中前打。吹石のバントが投手稲葉の野選を誘い無死一、二塁。石渡の送りバント、永尾の四球で1死満塁とすると阪急は山田をリリーフに投入。2死となり続く小川の当たりは平凡な遊ゴロ。が、この打球を井上が弾(はじ)き決勝点を奪った。午後4時52分、阪急最後の打者簑田が三振。球団創立30年目で初のリーグ優勝が決まると、一、三塁側の両方のスタンドから5色のテープが投げ込まれ、ファンが総立ちとなって西本監督をたたえた。

 「長い間、辛抱してその瞬間を待ってくださった皆さん、ありがとう! 阪急城を崩すのは長いつらい道のりでしたが、やっと実現させることができました」。西本は深々と頭を下げた。

 24年オフに「パールス」の愛称で誕生した近鉄はとにかく弱かった。37年に「バファローズ」になっても万年Bクラス。30年代から40年代前半はオープン戦の日程が決まるのも毎年最後。他球団のスケジュールを聞き、空いている日に頼み込んで試合を入れてもらっていたという。地方でゲームを主催する際も興行主から「商売にならん」と買ってもらえず、「赤字が出たときには球団が負担しますから」という条件でやっと開催にこぎつけた。

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