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【ラグビー日本代表、躍進のカギ】(中) 吉田義人氏「あうんの呼吸磨け」

第2回ラグビーW杯のジンバブエ戦でゴールに向かって突進する吉田義人(中央)=1991年10月14日
第2回ラグビーW杯のジンバブエ戦でゴールに向かって突進する吉田義人(中央)=1991年10月14日
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 ラグビーワールドカップ(W杯)に1987年の第1回大会からすべて出場している日本。前回の2015年大会で歴史的3勝を挙げるまで、1991年大会でジンバブエを52-8で破ったのが唯一の白星だった。この試合で2トライを決めた元日本代表WTBの吉田義人氏(50)は「あうんの呼吸が完成していた」と振り返る。

 この大会で日本はアイルランドとも対戦。16-32で敗れたが、吉田氏の70メートル独走からSO松尾勝博を経由してフランカー梶原宏之が決めたトライは、大会のベストトライの1つとされた。平尾誠二、朽木英次の両CTBとの連係も抜群で、「どういうタイミングでボールが来るか、イマジネーションがぴったり合っていた」と吉田氏。宿沢広朗監督の下、当時のアジア太平洋地区予選を勝ち抜く中で力を磨いていったという。

 ジェイミー・ジョセフ・ヘッドコーチが率いる現代表もSO田村優(キヤノン)の正確なキックを生かし、鮮やかな連係からトライをもぎ取る攻撃力が強みだ。この戦術を吉田氏は高く評価し、「防御が発達した現代ラグビーでは、キックを織り交ぜて相手の防御を崩すのが当たり前」と指摘。

 前回W杯の1次リーグでは、B組で南アフリカ、スコットランドと並ぶ3勝を挙げながら、1試合4トライ以上で得られるボーナスポイントの差も響いて1次リーグ敗退に終わっており、トライ量産が期待できる現在のスタイルを磨き上げることで、目標の8強入りに近づくと予想する。

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