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【写 2020パラスポーツ】「涙は見せない絶対に」 競泳・池愛里 

新緑の中を散歩する。パラリンピックだけでなく、学業との両立も目指している=東京都世田谷区(蔵賢斗撮影) 
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 練習が休みの日でも授業があるんです…」。少し不満そうにおどける。講義前と午後、2回の練習で泳ぐ距離は1日平均14キロ超。それでも、笑顔は疲れを感じさせない。年々競技人口が増え、記録も更新されているパラ水泳で、東京パラリンピックのメダル獲得が期待される。武器は178センチの長身と長い手足だ。

 小学3年の夏、左太ももの裏に痛みを覚えた。筋肉痛だと思っていたが、日に日に腫れが悪化、歩くのも困難になった。複数の病院を受診して判明した病名は「滑膜肉腫(かつまくにくしゅ)」。悪性腫瘍、がんだった。さまざまな部位、組織から生じる滑膜肉腫は多種多様。過去に症例がないタイプだった。

 当時は治療法が確立されておらず、担当医から宣告されたのは左足切断。「幼い頃から走り回るのが大好きで、それができないのは想像できませんでした」という。娘の気持ちをくんだ母・育美さんは、患部だけを取り除き抗がん剤を使う治療法を探した。

 抗がん剤の効き目が命を左右する危険もあった。周囲からは、生きることを最優先するよう説得された。が、切断しない道を自分で選んだ。神経に絡むがん細胞を手術で削り、抗がん剤治療は半年に及んだ。「同じ部屋でがんと闘っていた子が急に亡くなり、本当に怖かった」。つらい治療と恐怖に耐え切断は免れたが、左足首にまひが残った。

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