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「獺祭」の旭酒造の酒米コンテスト 福岡・朝倉産山田錦がグランプリ

グランプリを受賞した農業法人「ウイング甘木」のスタッフ(上段左側、スクリーンショット)
グランプリを受賞した農業法人「ウイング甘木」のスタッフ(上段左側、スクリーンショット)
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 「獺祭」を醸造する旭酒造(山口県岩国市)が主催する酒米(酒造好適米)、山田錦の品質を競うコンテストで、福岡県朝倉市の農業法人「ウイング甘木」が最高賞のグランプリを受賞した。コンテストのテーマは「最高を超える山田錦プロジェクト」で、同社はグランプリ米で“最高の日本酒”を醸し、世界進出戦略の武器としてブランド向上を目指す。(中村雅和)

 コンテストは令和元年度に始まり、2回目。日本酒の原料となる酒米の中でも生産量日本一の山田錦のみを使う「獺祭」は国内だけでなく、欧米などでも人気が高まり、醸造量が増加している。それに比例して山田錦の需要も右肩上がりで、平成30年には国内の生産量の約4分の1にあたる14万3千俵を買い入れた。

 山田錦の国内総生産量の約6割は兵庫県で生産されているが、旭酒造は需要の高まりと並行して、産地拡大に着手。栽培方法の勉強会や研究会といった取り組みを支援し、兵庫県以外に栃木、山口、岡山の各県で契約生産者を増やしていった。ウイング甘木もそんな生産者の1つだ。

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 「素人にはなかなか作りきれないコメですよ」

 ウイング甘木の北嶋将治氏は約10年前、山田錦作りを決意した際に臨んだ勉強会で、ベテラン農家からこう声をかけられたことが「今でも忘れられない」と語る。当時は稲作に携わって約20年ほど。食用米の品評会で受賞を重ねるなど技術に自負はあっただけに、素人呼ばわりに「悔しかった」と振り返る。

 山田錦は食用米より栽培が難しい。米粒が大きく、中心部に心白と呼ばれる白濁している部分がはっきりと形成され、さらに雑味のもととなるタンパク質や脂質の含有量が低いなど、条件をクリアすることは一筋縄ではいかない。北嶋氏も「確かに普通に作れば、失敗する品種」と語る。

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