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明治生まれ、令和に…横浜の佐藤勇四郎さん「真実見抜く目を持て」

 明治に生まれ、大正、昭和、平成と生きてきた人たちが、5つ目の時代「令和」を迎えた。横浜市の佐藤勇四郎さん(108)もその一人だ。戦後に抑留されるなど、時代に翻弄された経験から「真実を見抜く目を持て」と家族に伝えてきた。

 明治43(1910)年、農家の四男として宮城県丸森町で生まれた。日本による韓国併合の年だ。警察官だった兄と同じ道に進むことを決め、上級官試験を受けて合格した。

 ◆シベリアに抑留

 仕事があった満州に昭和13年ごろ、妻と2人で渡り、3人の息子に恵まれた。職務は治安維持。家族にも仕事の詳しい内容は明かさなかった。

 20年8月9日、旧ソ連が満州に侵攻。シベリアに連行され、森林伐採などの強制労働に従事させられた。極寒の森の中、凍死した仲間もいた。

 約6年間のシベリア抑留の後、中国に戦犯として連れ戻され、死刑判決を受ける。スパイ容疑がかかった中国人を追ってたどり着いた村で、部下が住民を撃ち殺していた。

 生き残りの住民が裁判で証人に立った。「死刑が当たり前」と思ったが、刑は執行されなかった。

 日本に帰ったのは31年。京都・舞鶴に入港した引き揚げ船内で家族に再会した。「世話かけたな」。満州で離れ、1人で息子3人を連れて引き揚げた妻をねぎらった。

 時は、経済白書が「もはや戦後ではない」と宣言した時代。高度成長期の日本になじむのには苦労もあった。

 ◆78歳で平成に

 その後、東京・羽田空港で警備の仕事につき、定年まで勤務。

 晩酌をしながら次男の憲正さん(76)によくこぼした言葉が「時代に振り回されてしまった自分が情けない」だった。

 当時、疑わなかった満州での任務、抑留…。「時と場所が変わると物事の意味は全く違ったものになる。常に意識しないと真実は見えないぞ」。78歳だった年に時代は平成へ。

 社会を知るためにと始めた株は98歳まで続けた。令和初日は、現在暮らしている横浜市戸塚区の施設で、新時代の幕開けを伝える新聞を食い入るように読み続けた。

 令和への希望は「ベリーハッピー」。英語で答えて穏やかに笑った。

                   ◇

【用語解説】元号

 特定の年代に付ける名称。中国をはじめとする漢字文化圏で広まり、日本は645年の「大化」が最初。701年の「大宝」から制度化され、「平成」まで途切れずに続いている。奈良時代には「天平感宝」など4文字の元号が使われたこともあった。1979(昭和54)年制定の元号法は「元号は、皇位の継承があった場合に限り改める」と規定し、元号の変更は年の途中でも行われる。今回は天皇の崩御ではなく、特例法に基づく譲位による改元となったのが特徴だ。

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