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【経済インサイド】NTT東がeスポーツ参入 社長直轄で異例のスピード事業化

大会会場では、オンライン対戦で活用されるNTT東日本の通信技術を紹介した(同社提供)
大会会場では、オンライン対戦で活用されるNTT東日本の通信技術を紹介した(同社提供)
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 NTT東日本が、対戦型ゲームで競い合う「eスポーツ」事業に本格参入した。eスポーツ事業は、昨年6月に就任した井上福造社長(63)の“鶴の一声”でスタート。社内に隠れた有力人材がいたことも幸いし、異例のスピードで事業化を実現した。“井上社長の野望”とは-。井上氏とゲーム事業との意外な関係に迫る。

 インターネットも普及していなかった昭和や平成初期。少年時代を過ごした30~40代のゲーム好きなら誰もが経験したであろう。ゲームのクリアを目指して、学校などで友人らと攻略情報を交換した。裏技でも発見しようものなら、クラスのヒーローになれた。そんな少年たちの“必須アイテム”がゲームの攻略本だった。

 国民的人気ロールプレイングゲーム(RPG)「ファイナルファンタジー」をはじめ、スクウェア(現スクウェア・エニックス)のゲームの攻略本は、NTTの関連会社のNTT出版から発売されていた。IT関連の技術書など、どちらかというと“お堅い”イメージのあるNTT出版がなぜ攻略本を手がけたのか。

 この本の出版に大きく関わっていたのが、当時、NTTの宣伝部にいた井上氏で、「攻略本の出版は、当時の経営陣同士の個人的なつながりで始まった」と打ち明けた。こうした縁もあり、井上社長は「ファイナルファンタジー」シリーズを自らプレー。自他共に認めるゲーム好きであるという。

 NTT出版では、コナミの人気ゲームの「実況パワフルプロ野球」「メタルギアソリッド」なども手がけていた。平成20年前後に攻略本の出版を終了したことについて、井上氏は「出版部門の稼ぎ頭だった。もったいないことをした」と当時を振り返る。

 「eスポーツは成長領域になる。事業化を目指す」

 井上氏の社長就任直後の宣言に、役員・幹部は呆気にとられたが、井上氏には勝算があった。

 欧米を中心に、海外では高額な賞金ということもあり、eスポーツ人気は右肩上がり。その熱気はアジアにも広がりつつある。日本でも、日本eスポーツ連合(JeSU)が発足し、プロ制度の整備に伴い、大会規模も拡大している。第5世代(5G)移動通信システムの本格運用でも、eスポーツは有力コンテンツとして期待が高い。

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