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瀬戸内の海岸で猫が飛ぶ! 塩飽諸島の佐柳島

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瀬戸内の海岸で猫が飛ぶ! 塩飽諸島の佐柳島

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ハートのワンポイントがキュート!幸せを運んでくれる?=2015年4月8日、香川県・多度津町の佐柳島(尾崎修二撮影) ハートのワンポイントがキュート!幸せを運んでくれる?=2015年4月8日、香川県・多度津町の佐柳島(尾崎修二撮影)

 瀬戸内海の岡山と香川の間に点在する島々からなる塩飽(しわく)諸島の一つ、佐柳島(さなぎしま)に行ってみた。近年「猫の島」としてテレビやインターネットで紹介され“猫好き旅”の目的地として人気の島だ。

 香川県の多度津港から途中の高見島に立ち寄ってフェリーで1時間弱の船旅は、穏やかな瀬戸内海の潮風を満喫させてくれる。
 佐柳島の長崎地区に到着すると、島の住民が作った「ようこそ佐柳島へ」のウエルカムボードと、漁に使用するブイを加工した“猫顔”のオブジェのお出迎え。
 歩き始めるとすぐに“第1島猫”が駆け寄ってきた。「にゃーん…」控えめなトーンのあいさつに、お礼のスキンシップで返したが、カメラのレンズを交換しようとバッグの中に手を入れたとたん、なごやかムードは一変した。しゃがんだ膝の上に飛び乗ってきた猫による、カメラバッグの“強制捜査”が開始されたのだ。そこに食べ物が入っていないと分かると、今度は手提げ袋の中へ突入!そして目的の?キャットフードを発見すると「開けて!」とばかりにこちらを見上げるおねだり上手に、猫好きならKO負け間違いなしだ。

 島のもう1つの港がある本浦(ほんうら)地区まで、海岸沿いのきれいな道路をのんびりと30分程かけて歩いてみたが、両地区の中間地点ではほとんど猫を見かけない。やはり集落の中で島の人々の優しさに包まれて生きているのだろう。
 本浦地区で唯一の商店「山路酒店」の前に着くと、そこには10数匹の猫が気持ちよさそうにひなたぼっこを楽しんでいた。店のご主人、山路和子さん(75)は「迷惑ないたずらもするけど、お腹を減らして鳴いているのを聞くとかわいそうだからね」と話す。やはり島の人々の温かい優しさが、この島の猫の人なつこさにつながっているのだと納得。

 それにしても、なぜこんなに猫が増えたのか?山路さんによると、元々は各家庭のネズミ退治用に1匹ずつ飼っていた程度だったが、ある時島の外で暮らしていた猫好きの人が島に戻った際に数匹の猫を連れて来て以来、どんどん増えたという。加えて、高齢者がほとんどの島には犬を飼う人がおらず、まさに猫にとっての「楽園」といえそうだ。それはすなわち、猫好きにとっても「楽園」であることを意味し、その魅力から来島者は増加傾向にある。
 「観光客がたくさん来ても、潤うのは猫ばっかりよ!」と笑う山路さんだが、その笑顔には来島者との触れ合いを、いくらかは楽しんでいるような様子が見てとれる。北海道から来た観光客が、すっかり佐柳島のファンになってキャットフードを送ってくれたり、6~7年前から月に一度のペースで島を訪れる猫好き夫婦もいるのだとか。

猫が「飛ぶ」?

 佐柳島の猫は、日当たりの良い防波堤の上を自由自在に飛び回る姿が頻繁に見られる。猫たちの目的は、防波堤の切れ目の先にいる別の猫だったり、猫好きが手にした猫じゃらし、そしてもちろん猫の気をひこうと持参した「おやつ」などだ。
 ダイナミックなジャンプや、前足をきれいに揃えて真面目な顔での“模範飛行”を見せてくれる猫にはご褒美をあげたくなってしまう。もちろん、猫たちの体調に悪影響を及ぼす恐れがあるため過度の給餌は避けるべきだ。少しずつ、食べきりの量で与えるように心がけたい。日頃から山路さんら島の方々が餌を与えているのだから、観光客からは“臨時のおやつ”程度に…。

猫だけじゃない

 塩飽諸島には全国的にも珍しい大規模な両墓制の風習が残っている。香川県の有形民俗文化に指定されており遺体を埋葬する「埋め墓」と墓参のための「詣り墓(まいりはか)」が1人に1つずつ作られる。すなわち1人の故人に対し2つの墓が存在するのだ。
 もちろん現在では土葬というわけにはいかず、海を渡った多度津で火葬を済ませた後に埋め墓に埋葬している。また世帯によっては、詣り墓の方へ複数の納骨を行い「一族の墓」としているところもあるという。
 埋め墓の手入れをしていた島のお年寄りは「最近は島を離れて戻ってこない人も多いから荒れてしまう墓もある。自分たちが動ける間はきれいにして守っていきたい」と少しさびしそうな表情で話してくれた。
(写真報道局 尾崎修二、2015年4月取材)

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