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まさに〝猫島〟人間15人に猫が100匹! 愛媛・青島

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まさに〝猫島〟人間15人に猫が100匹! 愛媛・青島

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桟橋での〝お出迎え〟を済ませると、エサを抱えたボランティアの人めがけて一目散!=2014年3月、愛媛県大洲市の青島 桟橋での〝お出迎え〟を済ませると、エサを抱えたボランティアの人めがけて一目散!=2014年3月、愛媛県大洲市の青島◆キヤノン EOS-1D X・EF24-105mm F4L IS USM

 愛媛県大洲市長浜町、伊予灘に浮かぶ青島。島民15人の小さな島に、100匹を越える猫が暮らしている。昨年秋にインターネットなどを通じて噂が広まり〝猫島〟として、全国から観光客が訪れるようになった。高齢者が多くを占める島には宿泊施設や飲食店はおろか、自動販売機さえ無いが、その〝猫口(にゃんこう)密度〟の濃さに惹きつけられる猫好きの来島が後を絶たない。

「猫の五段ベッド」日当たり良好!=2014年3月、愛媛県大洲市の青島
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「猫の五段ベッド」日当たり良好!=2014年3月、愛媛県大洲市の青島◆キヤノン EOS-1D X ・EF24-105mm F4L IS USMフルスクリーンで見る 閉じる

 長浜港から出船する定期旅客船「あおしま」は一日2往復。穏やかな陽気に恵まれた3月中旬、午前8時に出航し約35分で到着した青島の港にはすでに十数匹の猫が待ち構えている。「朝御飯の時間だよ!」とでも言いたげな表情だ。桟橋に降り立った我々の足元に、まずは数匹の茶トラがすり寄ってきた。人間を恐れる様子はほとんど無い。
 島で漁師を営む紙本英則さんに話を聞くと「猫は好きでも嫌いでもないよ」といいながら「なんだかんだ言っても、ね」と猫好きの顔がチラリ。その時、桟橋前広場に広げて干してあるヒジキの上を歩く猫に向かって「コラッ!」と一喝。猫は慣れた様子で“ヒジキの絨毯”の上から立ち去った。「しょうがないなぁ」と話す紙本さんの表情は穏やかだ。
 島の人々と猫の関係について尋ねると、猫たちを話し相手にのんびりと暮らしていた島のお年寄りの中には、怒濤のごとく押し寄せる観光客とそこに群がる猫たちに圧倒され、外出を控える人もいるという。

求められるマナー
猫たちが観光客の後を追うのも、節度の無いエサやりが原因だ。取材中にも船着き場周辺のエサやり禁止エリアで、大量のドライフードをばら撒く女性が…。聞けば「定期的に来て猫たちにエサを与えている」と言う。「エサやり場が向こうにあります」と伝えても「あ、そう」といった調子。島の人たちが優しすぎることに加え、行政が全くといっていいほど追いついていないため、来訪者への注意喚起が困難な様子が痛いほど感じられた。

 島の裏側へ回ろうと、段々畑に沿った階段を上がっていくと、道端にまだ新しい清涼飲料の空き缶や食品の包み紙などが捨てられていた。自分の出したゴミさえ、持ち帰ることのできない人がいるのかと目を疑った。島の静かな暮らしを妨げるようでは猫たちにとっても「招かれざる客」になってしまう。さらに驚いたことには「船の便数が少ない」「島の設備が不十分」といった苦情を訴える観光客もいるのだとか。定期船の定員は34人。午前便で渡った客の帰りも考えると午後便の乗船可能な人数は当然、定員を下回る。土日ともなると20人以上の“積み残し”も。「心苦しいけど、どうにもならん」定期船のスタッフは頭を抱える。

いつもの散歩道には無数の足跡…意図したわけではないだろうが、これもまたカワイイ=2014年3月、愛媛県大洲市の青島
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いつもの散歩道には無数の足跡…意図したわけではないだろうが、これもまたカワイイ=2014年3月、愛媛県大洲市の青島◆キヤノン EOS-1D X・EF24-105mm F4L IS USMフルスクリーンで見る 閉じる

 普段はローテーションで「あおしま」の船長として働く石井京司さんは青島在住。休暇中は島で漁に出るが「半分趣味」。話を聞いている最中に船におしっこをかけられる一幕も、「掃除すりゃええ・・・」とホースで洗い流す。「玄関の引き戸を開けて家の中に入ってくる猫もいる。夕食用にテーブルに置いた鯛をくわえて逃走する強者もおったね」と苦笑いする。
 温暖な瀬戸内海で、おおらかな島の人々に見守られてきた100匹以上の猫たちは、冬を越せずに数を減らしても、暖かい春には新しい命を育む。そんなサイクルを繰り返してきたのだろう。
 帰りの船に乗る前、桟橋で猫を見ながら紙本さんの言葉を思い出していた。「ゴールデンウィークが怖いよ・・・」猫たちが大歓迎してくれることは間違いないが、穏やかな島の暮らしの妨げになるようなことのないよう、くれぐれも、ごく当たり前のマナーを守る事を徹底したい。(写真・文 尾崎修二、2014年3月14日取材)

漁港を一望する防波堤で休憩=2014年3月、愛媛県大洲市の青島
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漁港を一望する防波堤で休憩=2014年3月、愛媛県大洲市の青島◆キヤノン EOS-1D X・EF17-40mm F4L USMフルスクリーンで見る 閉じる
日当たり良好?暖かい石段の上はみんなのお気に入り=2014年3月、愛媛県大洲市の青島
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日当たり良好?暖かい石段の上はみんなのお気に入り=2014年3月、愛媛県大洲市の青島◆キヤノン EOS-1D X・EF24-105mm F4L IS USMフルスクリーンで見る 閉じる
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