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はやぶさ2、小惑星のかけら入りカプセル分離 6年の探査、最終局面

地球に向けてカプセルを切り離す「はやぶさ2」の想像図(JAXA提供)
地球に向けてカプセルを切り離す「はやぶさ2」の想像図(JAXA提供)

 宇宙航空研究開発機構(JAXA)は5日午前10時半ごろ、探査機「はやぶさ2」が試料入りカプセルを地球に向けて分離するための作業を始めたと発表した。機体は正常で5日午後、カプセルを地球に向けて分離。6年間、約52億キロに及ぶ探査の旅の最終局面に入った。

 小惑星りゅうぐうで採取した岩石試料を持ち帰るサンプルリターンが成功すれば初代に続く快挙となり、分析によっては太陽系の成り立ちに迫る可能性もある。計画責任者の津田雄一JAXA教授は「ミッションの集大成。冷静な判断をしながら頑張りましょう」と呼び掛けた。

 JAXAによると、カプセルの分離は日本時間5日午後2時半の予定。地球から約22万キロ離れた場所から大気圏へと突入し、6日午前2時47~57分(現地時間午前4時17~27分)、オーストラリア南部ウーメラ近くの砂漠へと着地する計画だ。

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