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近江鉄道の電気機関車、最後の1両が故郷に旅立ち

彦根駅にあった近江鉄道ミュージアム。子供たちにも人気があった
彦根駅にあった近江鉄道ミュージアム。子供たちにも人気があった

 近江鉄道(滋賀県彦根市)から、貨物列車の牽(けん)引(いん)などで昭和の時代に活躍した電気機関車が完全に姿を消した。機関車を順次解体していくことを発表した平成29年時点で彦根駅構内に留置されていた10両のうち、8両が解体され、1両が移設されて東近江市で保存。最後まで残っていた「ED31形3号機」が先月27日、譲渡先に旅立った。行き先は同機を大正12(1923)年に製造した会社を前身とする東芝の子会社。100年ぶりの里帰りとなった。

 セメントの原石、ビール、カーボンの原材料といった貨物輸送が盛んだった近江鉄道は終戦直後から、積極的に国鉄から廃車となった電気機関車を譲り受けるなど、増備を進めた。しかし、トラック輸送が進み、年々輸送量は減少。昭和63年に貨物営業は廃止された。その後、一部の機関車は平成になっても工事用やイベント列車を牽引したが、現役を退いた後は同駅に集められていた。

 5両が在籍したED31形は大正12年生まれ。国産電機機関車の走りで、凸形のスタイルでファンの人気を集めた。4両保有だったED14形は大正末期に米国から輸入された。ロコ1101を合わせた10両は、日本の電気機関車の歴史を語るうえで価値が高く、平成19年に同駅構内オープンした「近江鉄道ミュージアム」の目玉となった。

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