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【門井慶喜の史々周国】≪富岡製糸場≫群馬県富岡市 メイド・イン・ジャパンの原点

世界遺産登録五周年を迎えた富岡製糸場。技術指導者の育成も担い、日本の近代化を支えた=群馬県富岡市(筆者撮影)
世界遺産登録五周年を迎えた富岡製糸場。技術指導者の育成も担い、日本の近代化を支えた=群馬県富岡市(筆者撮影)

 秋は講演の季節である。私のような者のところへも全国のいろいろな団体や企業から話が来るのだが、その開催日は秋が多いような気がする。暑からず寒からず、雨の日が少なく、それに何と言っても「読書の秋」「芸術の秋」ということばもあるとおり、人々の心がどことなく浮世のせわしさを離れる季節だからかもしれない。

 先月(十月十九日)、群馬県の富岡製糸場をおとずれたときも秋晴れの空がさわやかだったが、しかしその七日前は、ちょうど例の台風十九号の来た日だった。さいわい建物は被害が軽微だったが、富岡市内では土砂くずれが発生し、亡くなった方もおられたという。

 台風さえ来なければ、講演に来てくれたかもしれない人々である。もっとも、話そのものは、つとめて明るい口調でした。何しろ世界遺産登録五周年である。その記念事業である。みんなで前を向くきっかけを作るのも、文化という、この一見すると何の役にも立たないしろものの重要な役割だと私はかたく信じている。

 講演のテーマは「官営工場」とした。主として明治時代に開業した、国有または国営の「ものづくり」の最前線。富岡製糸場もそのひとつであることはもちろんだが、考えてみれば「製糸」というのは、それ自体は近代産業でも何でもない。蚕(かいこ)の繭(まゆ)から糸をくりだし、何本かを撚(よ)り合わせて長い絹糸(きぬいと)にする仕事なら古代から存在しているし、徳川時代には農家の副業だった。歯車じかけの木製の機械でカタカタと糸をつむぐその軽やかな音は、全国どこでも聞かれたのである。

 それをわざわざ国家がやる。巨大工場をこしらえる。単なる生産効率の追求ならば民間企業にやらせるほうがよさそうだが、そこはそれ、生糸というのは、それ以前から日本の重要なというより主要な輸出物だったのである。

 外貨かせぎのたねだった、と言いかえてもいい。何しろ安価だったからヨーロッパで飛ぶように売れ、売れるから不出来なものも出まわった。

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