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「勉強感」より面白さ 科学児童書がヒット

季節感のある自然や生き物を中心に多彩なテーマを楽しめる福音館書店の月刊絵本「かがくのとも」シリーズ
季節感のある自然や生き物を中心に多彩なテーマを楽しめる福音館書店の月刊絵本「かがくのとも」シリーズ

 科学絵本、図鑑、科学漫画…。出版不況が続く中で、科学を扱った児童書が健闘している。大人には苦手意識を持つ人も多い「科学」だが、ヒット作には子供の興味をひく工夫が満載で「勉強させられている感」がないのが特徴だ。出版界の救世主となるか。(加藤聖子)

■物語性で入りやすく

 「みんな うんち」(五味太郎作)、「はははのはなし」(加古里子文・絵)-科学絵本の名作を数多く生み出してきたのが福音館書店の発行する月刊絵本「かがくのとも」だ。今年で創刊50周年、通巻600冊以上にのぼる。年12冊の中から反響の大きかった2~3冊を単行本として発行しており、冒頭の2冊は代表的なロングセラーだ。同編集長の川鍋雅則さんは「従来の科学教育とは一線を画し、子供が本当に楽しめるものを作ろうとこだわってきた。テーマは科学だが、物語性を持たせているので子供もその世界に入りやすい」と特徴を語る。

 編集で常に意識しているのは、「読んだ後に、驚きや広がりがあるか」と、「最新のテクノロジーを説明するのではなく、そのベースになる背景や原理をどう表現するか」。川鍋さんは「科学絵本を通じて、心のタネをたくさん持っておいてもらえたら」と話す。

■テーマや切り口も工夫

 子供が科学に親しむのに欠かせないのが図鑑だ。図鑑は、実は海外にはなく、日本独自の形式だという。

 現在、学習図鑑の売り上げ1位は平成14年から刊行される「小学館の図鑑 NEO(ネオ)」シリーズ(全23巻)で累計発行部数は900万部超。同シリーズの編集長、北川吉隆さんは好調の理由を「子供にとって楽しく読めるのはもちろん、親御さんの『子供に何かを見せるのであれば学びに役立つ良いものを』という思いに応えられているからでは」と分析する。

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