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【話の肖像画】星稜高野球部元監督・山下智茂(4)笑われた「3年で甲子園」

平成10年の夏の甲子園、海星戦でベンチから指示を出す(安部光翁撮影)
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 〈石川県立門前(もんぜん)高では遊撃手として石川大会ベスト8が最高。東都大学野球の名門、駒沢大学へ進学。レギュラーの壁は厚く、公式戦の出場はなかった。卒業後は社会科教諭として星稜高へ。野球部監督も任されたが、部員8人からのスタートだった〉

 当時は無名校で、野球部用のグラウンドはなく、部員はわずかに8人でした。公立校を落ちて嫌々、入学してきた生徒ばかり。何とか自分たちの学校に夢や誇りを持たせたいと思い、「3年で甲子園へ行く」と宣言しました。周りに笑われ、ばかにもされましたが、自分は大真面目でした。

 何ができるのか考え、朝5時からグラウンドで草むしりすることを始めました。学校のある金沢市は冬場、腰ぐらいまで雪が積もる。グラウンドの雪かきをするのが大仕事。仕方なく自分がスコップを手に雪かきをしていると、教え子のワルな連中が見かねて手伝ってくれました。今でこそ野球部員の仕事になっていますが、当時は生徒に助けられました。

 5年が過ぎた昭和47年、初めて甲子園出場を果たすことができました。甲子園の印象ですか。なぜ、こんなところへ来たのかと思いましたね。蒸し暑い、そして水道の水がまずい。だが、練習でグラウンドに入るや、これが甲子園かと驚きました。

 あの大きく迫ってくるスタンド、グリーンの芝生。最高の場所だと思いましたね。東京ドームやヤンキースタジアムは何階ものスタンド構造になっていて、上からだと、真下を見下ろすような形です。ところが、甲子園はどの席からも、グラウンドが見やすい。世界一の球場だと思いました。

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