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【びっくりサイエンス】鉄も溶ける超高温の惑星発見! 太陽系外惑星の驚異の世界

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【びっくりサイエンス】
鉄も溶ける超高温の惑星発見! 太陽系外惑星の驚異の世界

太陽系外惑星「ケルト9b」(右)と恒星「ケルト9」の想像図。恒星は高速で自転しているため、形がやや扁平とみられる(NASA提供) 太陽系外惑星「ケルト9b」(右)と恒星「ケルト9」の想像図。恒星は高速で自転しているため、形がやや扁平とみられる(NASA提供)

 「こんな至近距離で3つも見つかったのなら、宇宙全体ではハビタブルゾーンに位置する惑星は思った以上にたくさんあるのではないか。つまり、宇宙は生命にあふれている可能性が高い」。多くの天文学者がこう興奮したのだ。

 太陽系とは全く異なる様相を見せ、生命の可能性もにおわせる系外惑星の世界。しかし成田氏は、研究の意義はそれにとどまらないと指摘する。

 「太陽系や地球を理解するためにも重要だ。太陽系は宇宙に多数ある多様な惑星系の一つ。それがどうできたのかをきちんと理解するには、太陽系外を含めた惑星形成の全体像を知る必要がある」

 来年は3月に米国の新たな太陽系外惑星探査衛星「テス」、10月には「ジェームズ・ウェッブ宇宙望遠鏡」の打ち上げが予定されている。系外惑星研究はますます加速し、今後もホットな分野であり続けるだろう。(科学部 草下健夫)

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