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【びっくりサイエンス】鉄も溶ける超高温の惑星発見! 太陽系外惑星の驚異の世界

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【びっくりサイエンス】
鉄も溶ける超高温の惑星発見! 太陽系外惑星の驚異の世界

太陽系外惑星「ケルト9b」(右)と恒星「ケルト9」の想像図。恒星は高速で自転しているため、形がやや扁平とみられる(NASA提供) 太陽系外惑星「ケルト9b」(右)と恒星「ケルト9」の想像図。恒星は高速で自転しているため、形がやや扁平とみられる(NASA提供)

 チームの成田憲保・東大助教(天文学)は「これまで発見されていた惑星は、全て大気が分子で構成されていた。しかしこの惑星では熱すぎて分子が分解され、原子になっているだろう。このような大気は従来、恒星でしか考えられなかった。従来の惑星の概念を覆す大発見だ」と説明する。従来の惑星の最高温度は約3千度。これでも十分に熱いが、大気は分子で構成されているとみられる。

既に3000個発見、個性派も続々

 太陽の周りに惑星があるのなら、他の恒星に惑星があってもよいのではないか-。人類の長年の関心事だった太陽系外惑星の探索は1940年代に始まった。観測技術は進歩していったが、惑星は自ら光ることはなく暗いため、明るく輝く恒星に邪魔されてしまい、発見は困難を極めた。

 そんな状況が一変したのは1995年。スイスの天文学者、ミシェル・マイヨール氏が弟子とともに、初の太陽系外惑星「ペガスス座51番星b」を発見した。

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