完全無人の自動運転車が走り回るSFな街 サンフランシスコの不思議な日常を激写してきた

サンフランシスコのリッチモンド地区で見かけたWaymoの看板。お馴染みのジャガー
サンフランシスコのリッチモンド地区で見かけたWaymoの看板。お馴染みのジャガー

こんにちは。突然ですが、誰も乗っていない自動車が街中を駆け回る世界と聞くと、映画やアニメに出てくるシーンを想像しませんか?

私もつい先日までまだまだ先の未来の話だと思っていました。しかしサンフランシスコではセルフドライビングカーの実用化が進み、すでにそんな世界が現実のものとなりつつあります。実際のところどんな感じか見てみたいですよね。

先日サンフランシスコに出かけて、運転手無しで走行するWaymoのセルフドライビングカーの撮影にチャレンジしてきました。今回はそのレポートをお届けします。

サンフランシスコのセルフドライビングカーの現状

以前にこの連載でも紹介しましたが、サンフランシスコではGM系のCruiseとGoogleの親会社Alphabet系のWaymoがセルフドライビングカーのテストしていて、街中でテスト車両を頻繁に見かけます。

どちらも自動運転技術を使った配車サービス「ロボタクシー」の実現を目指していて、既に商用化目前のところまできています。既存のUberやLyftと同じくアプリで現在位置と目的地を指定するだけで車がやってきて目的地に送り届けてくれるのですが、車がセルフドライビングカーによる自動運転だという点が大きく異なります。

普段サンフランシスコで見かけるCruiseやWaymoのテスト車両は、セーフティードライバーが運転席に座っていて、何か起きた時には彼らが自動運転から手動に切り替えて操作するようになっています。運転席にセーフティードライバーが乗らない「ドライバーレス」の車両も街中を走行していますが、認可の関係でいくつか制限がついているため目撃する確率はぐっと下がります。

例えばCruiseのドライバーレス車両が走行できる時間帯は、夜10時から朝6時までの夜中に限定されています。一方、Waymoにはそのような時間制限はなく、昼間でもドライバーレス車両のテスト走行が可能です。

どのような理由でこのような差が生じているのかは不明ですが、Waymoの場合サンフランシスコよりも先行してアリゾナ州フェニックス郊外の限定エリアでドライバーレス配車サービスを実施しているので、そこでの経験や実績が評価されているのかもしれません。

さすがに夜中のサンフランシスコでCruiseを探して撮影するのは治安の面も含めてハードルが高いので、今回は昼間にテスト走行しているWaymoにターゲットを絞ることにしました。

どこでドライバーレスのWaymoを見ることができるのか?

ではいつどこに行けばWaymoのドライバーレス車両に遭遇することができるのでしょうか? 偶然すれ違うことはあっても、走行ルートの情報は公開されていないので、自ら狙って見つけ出すのは至難の業です。

ここ数カ月の間、個人的に時間をかけてリサーチを進めてきた結果、サンフランシスコ内でWaymoを目撃する確率が高い場所をいくつか特定することができました。そこで、今回はそのうちの1つであるサンセット地区に行くことにしました。

サンセット地区は太平洋に面したOcean Beachの近隣エリアで、サンフランシスコで人気のAndyTown Coffeeというカフェがあります。私も昔からこのカフェをよく利用しているのですが、最近は必ずと言っていいほどWaymoの車両を目撃するようになりました。

おそらくこの一帯はWaymoが重点的にテスト車両を走らせているエリアだと思われます。セーフティドライバーの方がコーヒー片手に休憩しているところに出くわしたことも。間違いなくWaymoを見つけるにはベストスポットと言えます。

Waymoを多く見かけることができるとはいえ、セーフティドライバーが乗ったテスト車両ばかりかもしれません。今回狙っているドライバーレス車両はこのエリアで走行しているのでしょうか?

Waymoはドライバーレス車両にWaymo従業員を乗客として載せたテストを実施していて、その様子を撮影した動画がSNSに公開されています。これをじっくり調べてみたところ、サンセット地区の住宅らしきものが背景に映り込んだものが何本かありました。この辺りでドライバーレス車両が走っている可能性は充分ありそうです。

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