米国の長大な貨物列車が、バッテリーの電力で走る時代がやってくる

全長が数キロメートルにもなる長大な編成で知られる米国の貨物列車を、バッテリーから電力を供給してモーターで走らせる試みが始まった。もともとディーゼル発電機で走っていた機関車を“進化”させるかたちだが、沿線の大気環境の改善と大幅な燃料費の削減が期待されている。

バッテリーによる電力供給は乗用車やトラックでは一般的であり、飛行機やヘリコプター、コンテナ船でも試験的に運用されている。そしていま、米国で100年以上にわたって機関車を動かしてきたディーゼルエンジン駆動の発電機に代わり、バッテリーで電力を供給する方式が列車に採用されようとしている。

米国で最大規模の貨物鉄道会社であるユニオン・パシフィック鉄道は2022年1月下旬、バッテリー式の貨物用電気機関車20両を鉄道車両製造大手のワブテックとProgress Railから購入することに合意した。この取引はバイデン大統領からも賞賛され、その取引額は1億ドル(約115億円)を超える。このバッテリー式の電気機関車は、まず最初にカリフォルニア州とネブラスカ州の車両基地で車両の入れ替えに使われる予定だ。

バッテリー式の電気機関車は、すでにカリフォルニア州の線路で運用され始めている。建設機械大手キャタピラーの子会社であるProgress Railは、(PHL)との共同実証実験の一環として、ロサンジェルス港とロングビーチ港の間で21年末からバッテリー式電気機関車の運行を開始した。

またワブテックは21年、カリフォルニア州大気資源局から2,200万ドル(約25億円)の助成金を受け、カリフォルニア州バーストーとストックトンの間で同社のバッテリー式電気機関車「FLXdrive」の走行試験を18回実施している。このバッテリー式電気機関車は、従来のディーゼル機関車2両の間に連結され、最大43万ポンド(約20万kg)もの重量を牽引した。

ワブテックの最高技術責任者(CTO)のエリック・ゲブハルトによると、この組み合わせで燃料と排出ガスを平均11%削減することができたという。ワブテックによると、同社の次世代のバッテリー式電気機関車では蓄電容量が3倍近い7メガワット時となり、テスラ「モデル3」の容量のほぼ100倍になる。これにより排出ガスを最大30%削減できると、ゲブハルトは言う。

機関車のエネルギー源をバッテリーからの電力に切り替えると、温室効果ガスの排出量が削減され、運行地域の大気環境を改善できる。ディーゼル機関車は粒子状物質(PM)やその他の有毒な汚染物質を排出し、米国では年間推定1,000人の早期死亡者と65億ドル(約7,500億円)の医療費の原因となっているのだ。

カリフォルニア州大気資源局の広報担当者は、ディーゼル機関車からの置き換えは「間違いなく近隣コミュニティの健康にプラスの影響を与える」と説明している。また、これにより「カリフォルニア州にある車両基地の近隣コミュニティが長年抱えている環境正義に関する懸念の解決に向け、一歩前進した」とも語る。

20年で10兆円の節約に?

ローレンス・バークレー国立研究所とカリフォルニア大学ロサンジェルス校(UCLA)の環境・持続可能性研究所の研究者は21年秋、ある予測を発表した。従来のディーゼル機関車をバッテリー駆動式に改造すると、バッテリー購入後の20年間で鉄道の燃料費を940億ドル(約10兆円)節約でき、大気中への大量の汚染物質の排出を防げるというのだ。

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