深層リポート

福島発 UFOに託す地域の未来 〝研究所〟開設の舞台裏

UFO研究所開所式でロゴマークを手に記念撮影する三上丈晴所長(左)とプロジェクトチームのメンバーら=6月、福島市のUFOふれあい館(芹沢伸生撮影)
UFO研究所開所式でロゴマークを手に記念撮影する三上丈晴所長(左)とプロジェクトチームのメンバーら=6月、福島市のUFOふれあい館(芹沢伸生撮影)

今年6月、福島市で「国際未確認飛行物体研究所」(通称・UFO研究所)なるものがオープンした。世界中のUFO情報を集め調査・研究を行うとの触れ込みだが、官民が一体となって運営し地域の活性化を図るのが狙い。関係者が大真面目に、地域の命運をUFOに託したその理由は-。

30年続けた先に

UFO研究所は、同市飯野地区にある公共施設「UFOふれあい館」に併設された。施設がある一帯はUFOの目撃例が多く、福島市と合併する前の旧飯野町は約30年前から「UFOの里」として町おこしを行っていた。UFO情報や資料を展示するUFOふれあい館は平成4年にオープン。以来、一定の利用者を集めていた。

近年、飯野地区で人口減少や高齢化が進んだことから「いいの街なか活性化委員会」を官民で結成。協議を重ね今年2月頃「UFOの里を聖地化し交流人口を増やす」ことが決まった。プロジェクト仕掛け人の一人で福島市商工観光部の市村尊広部長(53)は「地域を盛り上げる独自のものを探した結果がUFOだった」と振り返る。

再び地域活性化の切り札になったUFO。市村部長は「よく30年も続けてきた」と地域の情熱に感心する一方で、「UFOは外国人も興味を示す」と可能性を感じた。行き着いた具体策が「研究所開設」。インバウンドも意識し名前に「国際」を付けた。

情報提供150件

タイミングよく「米国防総省がUFOの存在を認める報告書を6月に公開」の情報が入った。開所式は6月24日の「UFOの日」に設定。UFOファンなどに人気の超常現象などを扱う月刊誌「ムー」の三上丈晴編集長に所長就任を打診し承諾も得た。話題作りが奏功し、UFOふれあい館で行われた開所式には17社約50人の報道陣が集まった。