高く掲げた誇り 八村塁、須崎優衣が開会式で旗手

開会式で旗手の八村塁、須崎優衣を先頭に入場する日本選手団=23日午後10時33分、国立競技場(恵守乾撮影)
開会式で旗手の八村塁、須崎優衣を先頭に入場する日本選手団=23日午後10時33分、国立競技場(恵守乾撮影)

新型コロナウイルスの感染拡大に伴う延期から1年。東京五輪が23日、ついに開幕を迎え、国立競技場で開会式が行われた。「多様性と調和」を掲げる今回の大会に、日本選手団は過去最多583選手を送り込む。開会式で旗手として日の丸を掲げたのは、バスケットボール男子の八村塁(23)と、レスリング女子の須崎(すさき)優衣(22)だ。見た目の違いによる差別、大けがで消えかけた代表の座…。それぞれの苦難を乗り越えた2人の若者とともに、チームジャパンは自国開催の五輪で世界に挑む。

バスケ男子・八村塁

全世界の20万人超がフォローする八村塁のツイッター。そのプロフィル欄には《Pride in my roots》(自分のルーツに誇りを持っています)と記されている。

西アフリカのベナン出身の父と日本人の母の間に、4人きょうだいの長男として富山市で生まれた。小学校時代は野球少年。同市立奥田中で同級生に誘われ、バスケットと出合った。

最初から何でもできたわけではない。落ち込む八村に、コーチの坂本穣治さん(61)は「君はNBA(米プロバスケットボール)に行くんだ」と声をかけた。

荒唐無稽な話をしたつもりはなかった。ボールをひょいとつかみ上げる手のひらのサイズなど、将来性を見込んだからだ。

周囲から「(外見などを)からかわれることもあった」(坂本さん)。怒りをあらわにしたこともあった。そんなときは「バスケットの実力で日本中から応援される選手になってみろ」。思いをボールにぶつけるよう、求めた。

おぼつかなかったドリブルはスムーズになり、主力になるまで時間はかからなかった。バスケにどんどんのめり込んだ。

「ハーフの大将になれ」。高校時代を過ごした仙台市の明成高(現・仙台大明成高)で、佐藤久夫監督(71)はリーダーとしての自覚を説いた。

師の言葉を胸に、自らを鍛えた。試合でシュートを外し続ける仲間には「リバウンドは全部自分が取る。どんどん打て」と鼓舞した。すでに同世代では突出したレベルにあったが、おごりはなかった。

トレーナーの高橋陽介さん(40)は、「チームメートの活躍と、自分個人の役割。両方を考えられる選手だ」と評価する。

今年5月、弟で東海大学でバスケットをしている阿蓮(あれん)さん(21)が、自身のツイッターに人種差別的な内容のメッセージが届いたと公表した。八村は「こんなの、毎日のようにくるよ」と、あきれたようなしぐさの絵文字を添えて反応した。

米国の強豪大学へ進学後、2019年にNBAのウィザーズへ入団し主力を担う。父からもらった強い体、母から学んだ勤勉さ。「ハーフに生まれてよかった」という思いに、揺るぎはない。

母校のバスケ部には今、2つの国にルーツを持つ子供たちが全国から集まり、八村の背中を追う。多様性を理念とする五輪で、背番号「8」は躍動を誓っている。(桑波田仰太、大柳聡庸)

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