夢と消えたUberの自律走行車と、技術を引き継ぐオーロラの野望

ERIC BARADAT/AFP/AFLO
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 Uberが自動運転技術部門の売却を発表した。売却先は自動運転技術の開発を手がけるオーロラ・イノベイションで、自律走行車のソフトウェア開発を強化する狙いがある。目指すは「Aurora Driver」で動く自律走行車がUberのネットワークで走るという未来だ。

TEXT BY AARIAN MARSHALL

WIRED(US)

Uberの最高経営責任者(CEO)だったトラビス・カラニックは2015年、ある人材を大胆にも引き抜いた。カーネギーメロン大学のナショナル・ロボティクス・エンジニアリング・センターから、40人のロボット工学研究者を連れてきたのだ。

この引き抜きは、世界トップクラスの工学研究で知られるカーネギーメロン大学に強いショックを与えたとされている。このとき世界で最も熱いスタートアップにとって、自律走行車の実現は目前であるかのように見えた。

だが、その自動運転部門は、もはや存在しない。ロボットタクシーが支配する未来が到来するには、少なくとも2020年代後半まで待たなければならないと予測されている。Uberは12月7日(米国時間)、かつての引き抜きによって生まれたピッツバーグ拠点で自動運転技術部門である「Advanced Technologies Group(ATG)」を売却すると発表したのだ。

この1%2C200人からなる部門は、自動運転技術の開発を手がけるオーロラ・イノベイションが買収する。Uberはこの取引の一環としてオーロラに4億ドルを出資し、これによってオーロラの評価額は100億ドルに、従業員は3倍に増加する。Uberの現CEOであるダラ・コスロシャヒは、オーロラの取締役にも就任する予定だ。

統合に向かう自動運転技術

安全で確かな自律走行車をつくり上げるプロセスが、当初考えられていたより多くのコストと時間がかかることが判明するなか、自動運転技術の業界は統合に向かっている。今回の動きもそうした流れの一部だ。財務報告書によると、UberのATGは今年1月から9月にかけて3億300万ドル(約315億5%2C000万円)の損失を出しており、この5年間で10億ドル(約1%2C041億円)以上を費やしてきた。

オーロラは自社で自律走行車やトラックを生産しようとしているわけではなく、自律走行車を走らせるための複雑なソフトウェアを開発している。ヒュンダイ(現代自動車)や中国の電気自動車(EV)ブランドである「バイトン(BYTON)」、フィアット・クライスラー・オートモービルズといった自動車メーカーが主な提携先だ。

さらにオーロラはUberとの取り引きを通して、もうひとつの大きなパートナーであるトヨタ自動車を獲得する可能性が高い。トヨタは昨年、Uberの自動運転部門に5億ドル(約520億円)を投資している。

ちなみにオーロラは、サンフランシスコのベイエリアやピッツバーグ、ダラスで自社の技術をテストしている。同社はまた、2019年にLiDAR開発企業であるブラックモア(Blackmore)を買収しており、同社が拠点としていたモンタナ州ボーズマンにもオフィスを構えている。

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