警察官から若女将に転身 島根・有福温泉の老舗旅館切り盛り、歴史ある温泉街盛り上げへ

警察官から若女将に転身 島根・有福温泉の老舗旅館切り盛り、歴史ある温泉街盛り上げへ
警察官から若女将に転身 島根・有福温泉の老舗旅館切り盛り、歴史ある温泉街盛り上げへ
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 憧れだった警察官から老舗旅館の若女将に転身した女性が、由緒ある温泉街の灯を守ろうと復活に向けて奮闘している。島根県江津市の有福(ありふく)温泉で「ありふくよしだや」の若女将を務める佐々木文(あや)さん(31)。畑違いの仕事に戸惑う毎日だが、持ち前のバイタリティーと笑顔で低迷する温泉街に活気を注入。SNSなども駆使して魅力を発信している。

 有福温泉は651(白雉2)年の発見と伝えられ、古くは「福有りの里」と呼ばれた歴史のある湯治場。かつては20軒近い温泉旅館が立ち並び、平成12年には14万人以上が訪れたが、現在はよしだやを含め4軒が残るのみ。昨年の観光客数は5万人弱だった。

 よしだやは、江戸時代から約250年間続く老舗旅館。この家の長女として生まれた佐々木さんは、スポーツ好きで体育教師を目指し日本女子体育大(東京都世田谷区)に進学。1年の夏、住んでいた寮に男が侵入する事件が起こった。男は佐々木さんが1人で眠っていた部屋に入り込んだが、佐々木さんに気づかず退出して後日、警察に逮捕された。

 「このときの、生きた心地のしない恐怖感と事件が解決した安心感は、言葉で言い表せない。警察のありがたさが身にしみ、私も女性や子供たちに安心感を与えたいと思った」と振り返る。

 卒業後、教員となって中学校に2年間勤務したが警察官への憧れは消えず、採用試験に挑戦。平成24年度、警視庁に採用され、夢を現実にした。だが警察学校に入校中、旅館を経営する父、正臣さん(69)の体調がもともとよくないうえ、女将として父の分まで頑張っていた母、美弥子さん(66)が体調を崩してしまった。

 母に尋ねると「いてくれたら助かる」と言われ、教官からの助言もあり帰郷を決意。26年度に島根県警入りし、警察官を務めながら両親を見守っていた。

 最初に赴任した警察署では、交番勤務。巡回連絡をはじめ事故や犯罪の初動捜査を経験した。その後、別の署へ移り、要人警護の業務なども経験。「体を張った仕事に、責任感をひしひしと味わった」

 一方、両親と過ごす時間が増えると旅館経営の大変さを実感し、負担の重い母を心配した。さらに、温泉街の旅館が減っていく現状も目の当たりに。街は人口減少と高齢化が進み、どこも跡継ぎの問題に苦慮している。

 「生まれ育った有福がなくなってしまう」という危機感から今年3月、旅館を継ぐ決意をした。県警の上司は「人当たりがよく活発でこの仕事にぴったりなのに、もったいない」と思いつつ、快く送り出した。

 今は若女将として館内を奔走。朝5時半に起きて朝食を用意し、布団を下げて宿泊客を見送ると夕方に新たな客を迎え入れ、部屋の支度や夕食の用意。次の日の仕込みをして予約の確認や部屋割り…とめまぐるしい。日中の合間には、別棟でカフェを手伝っている。

 「お客さんと会話をしたりいろんな人と関わったりするのが好き。警察時代のみなさんも応援してくれるんです」。有福温泉の魅力を伝えるため、インスタグラムやフェイスブックを始め、イベントの動画や映える街並みの画像をどんどんアップし、宿泊施設予約サイト「Airbnb」にも登録。県外へのキャラバン活動にも加わった。「有福温泉、島根県が持つ魅力をどんどん発信し、街を盛り上げたい」と意気込む。

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