話の肖像画

京大霊長類研究所所長・湯本貴和(1)世界で一人だけの景色を見たい

京大霊長類研究所所長・湯本貴和(川口良介撮影)
京大霊長類研究所所長・湯本貴和(川口良介撮影)

「話の肖像画」特集へ

〈霊長類とはヒトを含むサルの仲間のこと。昨年、創立50年を迎えた京都大学霊長類研究所は、世界の類似研究機関の中でも輝かしい実績を誇る。そのトップの経歴がなかなか面白い。サルひと筋ではなく、そもそも「植物」の専門家だったからだ〉

京大理学部3年に進むとき、専門をどうするかで相当悩みました。生態学か、それとも人類学か…。結局、多くの生物を比較研究する「植物生態学」にひかれました。もうひとつの理由は、人類学を志す学生は数が多く、優秀な先輩方が大学院を出ても就職がままならない。一方、植物はそれほど人気がなかった。そこにチャンスがあると思ったし、チャレンジングだと考えたのです。

〈長く研究に取り組んできたのが「植物と動物の相互作用」だ。動かない植物が移動するチャンスが大きく2つある。「花粉」と「種子」のステージだ。花を訪れた昆虫などに花粉を運んでもらい受粉する(送粉)、果実を食べた哺乳類に糞(ふん)などの形で種子をばらまいてもらい子孫を残す…。こうしたことに動物を利用するために植物は昆虫をひきつける花を咲かせたり、サルなどの食欲をそそるおいしい果実をつけたりするなど多様な進化を遂げてきた〉

当時、送粉生態学を志す大学院生は、ほとんどいませんでした。誰もやっていないことをやってみたい、というのは研究者の性(さが)みたいなものでしょ。自由だったのもよかった。教えてくれる先生もいませんから、京大以外の大学へどんどん出かけていって、いろんな先生に教えを請いましたね。