ソロモンの頭巾

長辻象平 減りゆく黒点 地球を待つのは「小氷期」か

周期22から周期24へ進むにつれてピークの黒点数が減り、太陽活動が低下している。頂点を通る直線を引くと2030年の先でのピーク消滅が読み取れる。縦軸は黒点の数(HathawayNASA/ARCを改変)
周期22から周期24へ進むにつれてピークの黒点数が減り、太陽活動が低下している。頂点を通る直線を引くと2030年の先でのピーク消滅が読み取れる。縦軸は黒点の数(HathawayNASA/ARCを改変)

 太陽研究者の口から、穏やかでないつぶやきが漏れた。

 「このまま進むと太陽活動のピークが消えるかもしれない。その可能性が、また少し高くなったと思います」

 ピークが消えると地球にどんな影響が及ぶのだろう。

 「歴史的には、小氷期が訪れていますね」という答えだ。

 過去に黒点が激減したり、ほとんどゼロになった1790~1830年ごろ(ダルトン極小期)や、1645~1715年ごろ(マウンダー極小期)の地球は、気温が低下していたことが知られている。

 太陽は中心部で核融合反応が進む磁場の星。黒点は磁力線が太陽表面を貫いている場所なので、その数には太陽の活動度が反映される。

 安定期の太陽では、黒点数が約11年周期で増減の波を繰り返す。その増減をグラフに描くと、谷底から山の頂上(ピーク)へと上り詰め、再び谷底へと戻る波になる。

 黒点の数は11年ごとにピークを迎えるのだが、その頂上がこの数周期にわたって、次第に低くなっているのだ。

 各周期には、18世紀の半ばから通し番号が振られ、今は周期24のピークを過ぎたところだ。このピークでの黒点数は約75。約25年前に当たる周期22のピークでは約160だったので、半分以下への落ち込みようだ。

 「この変化を直線で見てみましょう」。研究者は周期22、23、24の頂上を結ぶ線を引いた。右下がりの直線は、2030年を過ぎた所で、黒点数ゼロの横軸と交わった。

 《このまま進むと太陽活動のピークが消えるかもしれない》という予感は、ここから生じたものなのだ。

 直線からは2026~27年ごろに訪れる周期25でのピーク黒点数は、25程度になると予測される。ちなみに周期24での75という黒点数は、1906年の64に次ぐ少なさなのだ。

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