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筋肉を「ハック」する! VR空間で触感を再現する研究が進行中

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筋肉を「ハック」する! VR空間で触感を再現する研究が進行中

「わたしたちは、ヴァーチャル空間におけるもっとも難しい課題、つまり壁に触れるなどといったフィジカルな感覚の再現に、当初からとても興味があったのです」と『Co. Design』のインタヴューに答えたのはメンバーの一人、ペドロ・ロペス。人とコンピューター間のインタラクションをテーマに研究を進めているリサーチャーだ。

ポイントは「身につけているのを忘れる」軽さ

ロペスのチームが開発したのは、極小のウェアラブルデヴァイスで、ユーザーの筋肉に微量の電気ショックを送ることで、ヴァーチャル空間における触感の再現を誘発するというものだ。

ケガや障害で低下した運動機能の維持・改善のため施される理学療法と同様の原理で、8つある電極パッチを通して指や手などに電気を送り、その電気ショックに筋肉が反応することで、あたかも物体に触れているかのような感覚が再現される。同じ原理で、「壁に触れる」だけでなく「物体をつかんで持ち上げる」「ボタンを押す」などの動作も再現できるという。

「わたしたちの研究のいちばんの魅力は、平らな電極パッチをカラダに装着するだけ、という手軽さです。ボディスーツやエクソスケルトン(パワースーツ)などの大きなデヴァイスは必要ありません。電極パッチをつけた瞬間、重量を感じられるようになり、(ヴァーチャル空間の)壁やドアに触れ、ボタンを押し、ものをつかんで持ち上げることが可能になるのです」とロペスは言う。

現在あるプロトタイプは、ロペスの理想よりもいささか「サイズが大きすぎる」ようだが、製品化に向けてさらなるプロダクトデザインの最適化を行えば、さらにスリムなデヴァイスに仕上がるだろう、と少なからぬ自信も覗かせている。

※ 日本では、岩崎健一郎率いるH2Lが「ゲーム内に触れるデヴァイス」として「UnlimitedHand」を開発、2016年に発売されている。H2Lについては、「WIRED.jp」でも同社チーフリサーチャーの玉城絵美にインタヴューを実施、UnlimitedHandのVRにおける可能性を訊いている。

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