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【はたらくいきもの】シャチ、信頼が織りなすショー 千葉県鴨川市

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【はたらくいきもの】シャチ、信頼が織りなすショー 千葉県鴨川市

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パフォーマンスで豪快な水しぶきを上げて宙を舞うシャチ =千葉県鴨川市の鴨川シーワールド(渡辺恭晃撮影) パフォーマンスで豪快な水しぶきを上げて宙を舞うシャチ =千葉県鴨川市の鴨川シーワールド(渡辺恭晃撮影)
朝のショータイム前に、水槽で仲良く泳ぐシャチたち =千葉県鴨川市の鴨川シーワールド(渡辺恭晃撮影)
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朝のショータイム前に、水槽で仲良く泳ぐシャチたち =千葉県鴨川市の鴨川シーワールド(渡辺恭晃撮影)フルスクリーンで見る 閉じる

 ザッバアーン。豪快な水しぶきを上げて宙を舞うシャチ。千葉県鴨川市の水族館「鴨川シーワールド」の、一番人気が「シャチパフォーマンス」だ。高さ5メートルを超える大ジャンプは迫力満点。飛び散る水を避けながら子供たちが歓声をあげる。(写真報道局 渡辺恭晃)

観客の目の前で、水中から勢いよく飛び出すトレーナーとシャチ =千葉県鴨川市の鴨川シーワールド(渡辺恭晃撮影)
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観客の目の前で、水中から勢いよく飛び出すトレーナーとシャチ =千葉県鴨川市の鴨川シーワールド(渡辺恭晃撮影)フルスクリーンで見る 閉じる

 クジラやイルカの仲間のシャチは肉食性で、大きいものでは体長7メートル、体重は5トンを超える。海で暮らす生き物の中では最強といわれ、生態系の頂点に立つ。アザラシやクジラも襲う「海の王者」だ。

 シーワールドで飼育されるのは、いずれも水族館生まれの、ラビー(20)、ララ(17)、ラン(12)、ルーナ(5)の雌4頭。

 「獰猛(どうもう)なイメージとは裏腹に好奇心が強く、人間の気持ちをくみ取ってくれるんです」と飼育歴11年のトレーナー、小松加苗(かなえ)さん(33)は笑顔を見せる。

間近で見る迫力あるパフォーマンスに、子供たちも大喜び =千葉県鴨川市の鴨川シーワールド(渡辺恭晃撮影)
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間近で見る迫力あるパフォーマンスに、子供たちも大喜び =千葉県鴨川市の鴨川シーワールド(渡辺恭晃撮影)フルスクリーンで見る 閉じる

 頭がよく、人なつっこい一面も。水槽の前でカメラを構える観客に近寄ったり、はしゃぐ子供に水を吹きかけたりとファンサービスを欠かさない。

 一方で、「イルカよりも理解力があるシャチは“人を見る”ので、信頼関係がなければ相手にしてもらえない」という。

シャチと遊ぶトレーナーの小松加苗さん =千葉県鴨川市の鴨川シーワールド(渡辺恭晃撮影)
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 新人の頃、呼んでも来てくれないなど何度も合図を無視された。「あたふたする姿をおもしろがっていたのかもしれません」と苦笑い。

 小松さんは、ラビーたちとの信頼関係を築くため、訓練はもちろん、エサやりや健康チェックなど1日のほとんどをプールで過ごす。

 勝俣浩館長は「生の姿や鳴き声、においに触れるからこそ命ある生き物として身近に感じてもらえるはず」と強調する。

 しかし次代の育成など課題もある。水産庁などによると、学術研究や保護目的以外での捕獲が規制されており、同館でも野生からの獲得予定はない。国内での繁殖も血縁が濃いため難しいという。大型海洋生物との貴重な触れ合いの機会を絶やさないため、海外から精子を入手しての人工授精などを模索している。

シャチと遊ぶトレーナーの小松加苗さん =千葉県鴨川市の鴨川シーワールド(渡辺恭晃撮影)
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 満員の会場に音楽が鳴り、小松さんがステージに上がるとラビーが顔を出す。まっすぐ伸ばした手の先で、ツートンカラーの大きな体が舞い上がる。

 「シャチの力強さや賢さを五官で感じてもらえるパフォーマンスをつくりたい」。人とシャチの絆に水しぶきがきらめいた。

愛くるしい表情を見せるシャチ =千葉県鴨川市の鴨川シーワールド(渡辺恭晃撮影)
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 【シャチ】「イルカ」と聞いて思い浮かぶバンドウイルカなどと同じ、クジラ目ハクジラ亜目マイルカ科に属し、同科で最大。学名は「オルキヌス・オルカ」(冥界からの魔物)。世界中の海域に分布し、群れで暮らす。国内の水族館では2館に計7頭が飼育されている。

 日本に初めてシャチがお目見えしたのは昭和45年。米国から雄雌1頭ずつの2頭が鴨川シーワールドに入館した。 

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