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最古の首長竜、ドイツで発見 “大量絶滅”生き延びた可能性

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最古の首長竜、ドイツで発見 “大量絶滅”生き延びた可能性

最古の首長竜、ドイツで発見 最古の首長竜、ドイツで発見

 ドイツの地層から世界最古の首長竜(プレシオサウルス類)の骨格化石を発見したと、東京大学などの研究グループが12月19日に発表した。首長竜が出現したと考えられていたジュラ紀よりも古い三畳紀の地層から見つかり、新種と判断して「ラエティコサウルス・メルテンシ」と命名した。

 首長竜は中生代に繁栄した海生爬虫類。翼状のひれあしを4枚持ち、羽ばたくように泳いでいたと考えられている。これまで首長竜は、ジュラ紀(約2億100万年前~1億4500万年前)に出現したと見られていたが、新種は三畳紀最末期(約2億500万年前)の地層で発見。三畳紀末には、地球史上最大の“大量絶滅”が起きたとされるが、首長竜は生き延びた可能性があると判明した。

 さらに近縁の爬虫類の特徴を基に、首長竜の進化系統樹を導き出したところ、三畳紀末には主要な2系統が登場するなど、多様化が進んでいたことが分かった。首長竜の起源はさらにさかのぼると考えられるという。

 発見したラエティコサウルス・メルテンシの推定体長は約2.4メートル。ジュラ紀の首長竜であるプレシオサウルスと同じように、柔軟性の低い首や翼状の四肢、ずんぐりとした体幹部、短い尾など、外洋で効率よく泳ぐのに適した特徴を持っている。

 このような特徴を持った三畳紀の海生爬虫類が他にないことから、最古の首長竜だと結論付けたという。また、これまでの首長竜類にはない特徴が見られたことから、新属・新種と判断した。

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