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カッシーニ、きょう土星突入 最後に大気観測

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カッシーニ、きょう土星突入 最後に大気観測

土星突入を控える探査機カッシーニが11日に捉えた衛星タイタン(NASA提供・共同) 土星突入を控える探査機カッシーニが11日に捉えた衛星タイタン(NASA提供・共同)

 米航空宇宙局(NASA)は13日、日本時間15日夜に予定する無人探査機カッシーニの土星突入計画の詳細を発表した。土星表面から上空1915キロの大気上層に入り、通信が途絶えるまでの1分ほどの間に、初めて土星大気の直接観測に挑む。

 カッシーニの速度は時速11万キロに達し、大気に押されて姿勢が乱れ、すぐに通信ができなくなると予想。それまでに機器の中に大気を取り込み、成分を分析する。

 分析チームを率いるウェイト氏は「土星の成り立ちと進化の歴史に迫ることができる」と話した。

 1980年代の無人惑星探査機ボイジャーによる観測で、土星の輪から蒸気や氷が土星本体に向かって落ちる雨のような現象が観測された。カッシーニは既に輪の成分を分析。今回、土星の大気を解析して比べることで、大気の形成に雨のような現象がどのように影響したのかを調べる。

 さらに、より高度の低い場所で、大気に含まれる水素とヘリウムの割合も調べ、土星の起源に迫る。(共同)

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