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【正論】大隅良典氏の業績から見た「生と死」 筑波大学名誉教授・村上和雄

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【正論】
大隅良典氏の業績から見た「生と死」 筑波大学名誉教授・村上和雄

筑波大学の村上和雄名誉教授(瀧誠四郎撮影) 筑波大学の村上和雄名誉教授(瀧誠四郎撮影)

 2016年のノーベル医学・生理学賞を受賞した東京工業大学栄誉教授、大隅良典氏の授賞式が12月10日に行われる。21世紀に入ってからほぼ毎年のように日本人が受賞しており、しかも大隅氏のケースは単独受賞である。ここでは大隅氏の業績を生物の持つ共通の原理の面から考察する。

 ≪細胞自らが死を決定する≫

 私たちは全く意識していないが、すべての細胞の中で、驚異的なスピードで正確に分子レベルでの化学(酵素)反応がおこなわれている。酵素は化学反応のスピードを数億倍にアップし、しかも反応相手を正確に認識する。したがって小さな細胞の中で何千という反応が同時進行できる。実に見事である。

 生化学者は、まずタンパク質、脂質、糖質などの高分子の合成反応のメカニズム解明に力を入れた。そして、合成に関与する酵素や遺伝子の研究で大きな成果を上げた。しかし、高分子の分解反応の解明は出遅れた。

 古くから細胞の死として知られる「ネクローシス」(壊死(えし))は、やけど、毒物、打撲、溶解性ウイルス感染などによって突発的に起こる、いわば事故死のような細胞死である。

 1972年に病理学者カーは、患部の病理標本を観察している途中で、ネクローシスとは形態的に全く違う奇妙な細胞死の過程があることに気付いた。

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